从诸城走来的华丽羽王龙
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从诸城走来的华丽羽王龙

2021-09-15 12:05:35 投稿作者: 点击:

华丽羽王龙是已知的、唯一带羽毛的大型暴龙。同时,它也是目前发现的个体最大、羽毛最长的恐龙。

发现“中华龙鸟”

众多周知,身覆羽毛是鸟类共有的一个特征。自从1861年,第一枚始祖鸟化石的发现,让人们了解到了最古老的羽毛的样子,也让科学界相信远在一亿五千万年前地球上就出现了鸟类的踪影。

其实,在遥远的中生代时期,身上长有羽毛的动物不仅只有鸟类。1996年,中国辽宁省西部距今约1.25亿年的地层中发现了一块重要的化石——一只鸡一般大小的恐龙,在这只小小恐龙化石的背部和尾巴上发现了精美的羽毛的印痕,后来这只恐龙被命名为“中华龙鸟”。

中华龙鸟的发现,使人们认识到羽毛并不为鸟类所特有,原来恐龙也是长羽毛的。而且,随着越来越多化石的发现,在许多小型的恐龙身上都可以观察到与鸟类相似或者更加原始的羽毛。

小型恐龙靠羽毛保暖

在一些科普影片及科普读物中,我们经常可以看到一群身上覆盖有长长的羽毛的肉食性恐龙活跃在中生代的地球,这类恐龙有个共同的特点——体型都比较小,身体轻决灵活,例如中华龙鸟、意外北票龙、千禧中国鸟龙、尾羽龙、原始祖鸟、小盗龙、义县龙、帝龙、近鸟龙、晓廷龙等体型都不大。

而那些体态庞大、凶猛的肉食性恐龙,通常在它们粗糙的皮肤上没有任何附着物,总是光秃秃的。因为此前从未在大型恐龙身上发现过羽毛,因此古生物学家们推测羽毛只生长在小型恐龙身上,并且认为小型恐龙身上的这些羽毛可能是用来保暖的。

m5iZ资源丰富而被誉为“中国龙城”,曾因发现了世界上规模最大的恐龙骨骼化石群而名扬天下。2012年,对于诸城,又是不平凡的一年。诸城恐龙博物馆征集到了一块恐龙化石。

最初,恐龙化石被掩埋在岩石中,只露出了一小部分。后来,古生物研究人员采用专业工具将覆盖在上面的岩石一点点的剥离,最终,完整的恐龙化石露出了真面目,整条恐龙的骨骼与羽毛印痕非常清晰地展现了出来。

这只恐龙全身都覆盖了羽毛——背部、脖子、腰部、前肢、后腿、爪子上、尾巴上,全有羽毛,羽毛的平均长度为15厘米。其中,脖子上的羽毛最长,有20厘米——这些飘逸的美丽羽毛,为它赢得了“华丽羽王龙”的美名。

最让人感到吃惊的是,华丽羽王龙是一只身长9米、体重达1.4吨的大块头。它的出现在古生物界引起了巨大轰动,改变了以往科学界认为羽毛只出现在小型恐龙身上的认知。也就是说,大型的暴龙身上也会长羽毛,至少在食肉恐龙中,羽毛的分布可能相当广泛。

华丽羽王龙的羽毛

华丽羽王龙是已知的、唯一的带羽毛的大型暴龙。截至目前,它个体最大、羽毛最长。对于这么一只凶猛的庞然大物,你是否也会很好奇它身上的羽毛是什么样的呢?

从外观上看,华丽羽王龙的羽毛像头发一样,是一根根的丝状物,还没有形或羽片。这是羽毛演化比较原始的形态,代表了一种非常原始的羽毛类型。这种羽毛结构与鸟类的不同,反而跟小鸡身上的绒毛有些相似。华丽羽王龙体型庞大,用这些丝状羽毛来飞行显然是不可能的,因此,古生物学家们推测这些羽毛的一个可能功用是保温。

近期,古生物学家重新对亚洲地区早白垩世的气温进行了深入的研究。研究结果认为在恐龙生活的早白垩世的某些阶段气候并不全是温暖的。也就是说,在华丽羽王龙生存的时期,我国东北地区的气候与今天相同纬度地区的气候大致相当,为温带气候为主,冬天寒冷。因此,这一时期的恐龙、鸟类和哺乳类的羽毛或者毛发能帮助它们在冬天保持活力。就像生活在寒冷地区的牦牛长着厚厚的毛一样,在寒冷的冬季,羽毛能帮助华丽羽王龙减少热量的散失。

有研究人员根据多年的研究推测,羽毛从最原始状态演化至现在鸟类的飞羽,大约需要经历5个阶段:第一个阶段,简单的空心丝状结构,在鹦鹉嘴龙和某些翼龙身上发现的可能属于这一类。第二个阶段,也是非常关键的一个阶段,这些原始的第二个阶段。

华丽羽王龙化石为何能保存完好?

世界上发现了这么多大型暴龙,为什么独独只有华丽羽王龙身上这些精细的羽毛印痕得以如此清晰的保存了下来?

这一切,要从华丽羽王龙生活的的丝状羽毛末端发生分支,同时羽囊出现。比如,在意外北票龙和矛盾帝龙标本上保存的羽毛印痕。第三个阶段出现羽轴,像中国鸟龙化石上保存的一些羽毛。第四个阶段出现片状的结构。最后一个阶段出现了复杂的羽小枝,演化出具备一定的空气动力学特性的羽毛,像原始祖鸟、尾羽龙和小盗龙身体上的羽毛。

从化石材料上看,华丽羽王龙身上的羽毛有可能还处在这个演化过程地方讲起。

距今1.2亿年前的白垩纪早期,是绝大多数陆地被海水淹没的中生代。在现在我国辽宁西部,山清水秀,湖泊星罗棋布,水系纵横,植被茂密。干湿交替的季节变换为各种生物的生长创造了条件,成为各种古生物繁衍生息的乐园,由此形或了独一无二的古生态系统。由于这里曾经属于我国的热河省,这个庞大的生物群落被称作“热河生物群”,华丽羽王龙就生活这里。

热河生物群是世界第一大古生物化石聚集地。化石保存的精美程度及物种的丰富程度,在世界上独一无二。这些生物死亡后被保存完好,仿佛像按了暂停键,反映了灾难的突如其来,各种动物来不及躲避,就在劫难逃了。

古生物学家们分析,化石保存得这么精美主要是两方面的原因。

一是火山喷发频繁。随着热河生物群的飞速繁荣,辽西地区的火山频繁喷发。频繁的火山喷发及森林大火释放出大量有毒气体。由于这些毒气的密度比空气大,在古生物生活的近地面聚集形成毒气体层。在地表50米范围内,因火山喷发产生的有毒气体弥漫,岸边的恐龙、空中的鸟类、水中的鱼类随时都在死亡。

二是湖泊遍地,并且这里是静水水体,而不是流动的河,如果是河就会将尸体冲散了。

三是大量的火山灰沉降到水里,灰遇到水,变成了泥,把古生物压在水底,迅速掩埋。由于火山灰沉积得很厚,水中也是缺氧的环境,所以还没有等尸体腐烂,石化的过程就完成了。这些自然变化的组合都巧合地凑在了一起,在世界上是十分罕见的。由于火山灰颗粒细腻,而且把动物尸体压得比较密实,软体组织信息等生物细节得以保存下来,以至于很多化石都保存了羽毛、皮肤等精美的细节。华丽羽王龙正是因为这样才得以完好的保存了下来。(编辑/余风)

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