埃德蒙顿挖龙记
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埃德蒙顿挖龙记

2021-09-15 12:00:25 投稿作者: 点击:


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河狸先生带来的城市

在五分的加元硬币上,有一面镌刻着当地的特有动物。它们孜孜不倦地啃倒成片的大树,截断水流形成小水坝,最后建造出数英亩的水坝,这就是自然界“水坝工程师”——河狸先生。在水坝形成过程中,鱼群来了,水鸟到了,一个小自然生态成形,更有甚者,一个未来人类都市也在此起步。每当河水泛滥,不少水坝难逃厄运,有时还会随之形成更大水流席卷下游,原本躲藏在河岸深处的史前动物,也在此刻苏醒了……

早在17世纪,恰是这些河狸先生们吸引了成群结队的欧洲探险家和商人来到北美大陆。当时的欧洲,河狸的皮毛代表着时尚尊贵,大凡有点身份的人都想弄一顶河狸皮做的帽子戴戴。就在欧洲的河狸被追杀得行将绝迹之时,美洲出产河狸的消息传了过来,点燃了冒险家大发横财的希望之火。

起初是加拿大西北公司(North West Company)在距美加边界560公里处的北萨斯喀砌温河的河岸上建立了控制北方的堡垒与驿站,以保护河狸等皮草贸易。同年,加拿大最古老的公司,哈德孙海湾公司(Hudson"s Bay Company)也在附近设立了一个与之竞争的节点。这就是埃德蒙顿市的雏形,一个北美大陆上最靠北的大城市从此起步了。

如今的埃德蒙顿市早已脱胎换骨,成为阿尔伯塔省省会,它更是加拿大最重要的石油城市之一。在20世纪40年代,石油的发现给艾德蒙顿带来了滚滚的财源,使其从一个农产品集散地一跃成为全加富庶地区之一。此外,埃德蒙顿还是有名的“庆典之城”,每年至少有约三十个不同的节庆,这估计是略显偏僻的地理位置激发了当地的人们自娱自乐的创造力和乐观精神。

莫先生踏雪寻龙

埃德蒙顿市的阿尔伯塔大学成立于1908年,是加拿大一流的研究型大学之一,而本校的古生物专业更是在整个加国无人出其右,名列北美前茅。但象牙塔中的古生物学者们却从没想到,他们环球猎龙近百年,自己的老巢根本就是一座建在恐龙背上的城市。

揭开这个秘密的是一位业余化石猎人—丹奈克·莫德岑斯吉(Danek Mozdzenski)。莫先生首次触电化石只有两岁。是年,他那波兰籍的父亲常带着他和另两个孩子去埃德蒙顿郊外,在环绕城市的森林里,发掘北萨斯喀彻温河的自然历史。有一次他们找到了木化石,“父亲给我看木化石,那东西能保存下来真的很棒,看起来是那么永恒且完美。木头上保留了木细胞和年轮结构,上面带着艳丽的颜色。想像一下,一样原本易腐、易碎的东西能完整地保存千百万年,想想就觉得奇妙。”

从此,莫先生开始对化石情有独钟。10岁的时候,他已成为了一名知识相当丰富的业余古生物学爱好者。而他成年后的主业也发挥得非常出色,不久便成为该国著名的雕刻家,其青铜人物雕像作品在渥太华、埃德蒙顿等城市都能见到。

到了上世纪80年代,莫先生来到埃德蒙顿西南边界不远的白泥溪(Whitemud Creek)流域挖掘。这个区域的年代是晚白垩世,地质上属于埃德蒙顿群马蹄谷组(Horseshoe Canyon Formation),埃德蒙顿群的厚度达400米,而马蹄谷组就占据了其中的2/3以上。莫先生几乎一有空暇就到白泥山谷搜寻。他不断发现一些化石碎块,但期望中的大发现却一直没有出现,这个困局直到1988年的冬天才有了突破。

那是一个深冬的礼拜天。加拿大的冬天是漫长的,往往从11月就开始下雪,到次年4月甚至5月才冰雪消融。在长达半年的寒冷日子里常常是冰雪交加,一夜之间可降雪两三英尺厚。所以,这种天气绝非寻找化石的好日子,但此前已经几个星期没能出去寻找化石,莫先生再也按捺不住了。

“那天天气阴沉,我和妻子贝克尔(Dallas Becker)及外甥女哈钦森(Mia Hutchinson)一道去探寻。路面都已结冰,但由于河岸陡峭,雪花很难附着,所以还有地表露在外面。不一会儿,我就看到一块发黄的的异常物体。我径直向它走去,天呐,那竟然是鸭嘴龙的尾巴!一条保存完整的尾巴化石!我的经验告诉自己,这里还将会有一副完整的骨骼。因为一旦你发现关节相连的化石,那发现整副骨骼的运气就会来了!”

果然,莫先生又在附近发现了鸭嘴龙的脊椎骨、阿尔伯塔龙的牙齿等化石。莫先生坚信自己已经发现了令古生物学家期待的东西。第二天,他联系了皇家泰瑞尔博物馆(Royal Tyrrell Museum)的柯里馆长(Dr. Philip J. Currie)。该馆位于德兰赫勒市,是全加最大的恐龙博物馆。柯里对他的发现很感兴趣,同意派人去鉴定化石。次年,莫先生带着博物馆的小型队伍作了简单的挖掘,虽有发现,但并不夺目。而且,随着恐龙博物馆对外合作的增多,在随后的15年里,此地无人问津,这让莫先生非常失望。

15年后,两件事情的发生终于让此地受到天神的眷顾。首先是著名慈善家麦克塔格特(Sandy A. Mactaggart)先生买下了白泥溪化石点一带的土地赠予给阿尔伯塔大学,以做研究与教学用。二是柯里被挖角到阿尔伯塔大学任教,这位全球最权威的恐龙学者之一,更是经验丰富的恐龙猎人终于有时间来关注自己家门口的化石点了。

柯里教授手把手教你挖恐龙

莫先生发现的化石点如今被命名为丹奈克骨床(Danek Bone Bed),地质年代距今7000万年。此地的挖掘常年由英国石油公司(British Petroleum Company,BP)加拿大分公司资助,条件是他们的员工每年可以来体验挖掘,这是一种“贵族式”的福利。

为冬季入学的古生物博士研究生,导师柯里安排我协助他带领一小队生物系、地质系本科生以及志愿者,在暑假学习正规的古生物挖掘过程。我虽然在中国也有很长时间的挖掘经验,但欧美的规范挖掘流程还是第一次全程接触。

现在就让我们加入阿尔伯塔大学的恐龙考察队,来到丹奈克骨床,看看古生物学者是怎么作业的。

首先,我们要收集采集地点的文献资料,充分了解采集地点的地质、古生物方面的资料,熟悉前人的研究成果,这个功课一定要做得扎实。然后给皮卡车加满油,背上小背囊,装上野外笔记本、照相机、GPS、地图、地质图、指南针;戴上个人防护的护目镜和手套;还有粗挖掘用的十字镐、铁锤、凿子、ESTWING专业地质锤(分为尖头与平头);细挖掘用的毛刷、镘刀(分为尖头与平头)、牙科剔针、Vinac(一种保护剂)、吸管等。然后出发吧!

通往化石点的小路平时被封闭,埃德蒙顿市政钉上了机动车禁止通行、狗须拴控的牌子。但最醒目的还是麦克塔格特禁猎区(Mactaggart Sanctuary)的大字招牌,这是为了向出大价钱买地的麦先生致敬。托麦先生的福,此地的动物也一片安乐。在我们挖掘的时候,不断有河狸、麝鼠、松鼠、大雁、绿头鸭前来探班。

化石挖掘最令公众好奇的可能要属“为什么是这里”,乍一想也很奇妙。单说1988年,莫先生发现几块骨头之后,他该如何确立骨床的挖掘范围?这可归功于地质学的成功运用。化石猎人会根据化石产出的层位,在可能延伸的方向深挖探槽,这并非为了采集化石,而是就此来确定未来可能挖掘的区域。该骨床目前的预计约长65米,宽七米,这样的范围并不算太大,相比之下,国内的自贡、诸城等地的范围可能达上千平方米。

有趣的是,此地的挖掘并非闷头往前直线挖掘,而是选择在不同点往下挖掘。这样可以更有的放矢了解骨床中化石的丰度。今年也是如此,我们从去年的化石坑往远处发展,所以前几天都忙于清除化石层上方的覆土。加国深入人心的环保意识在挖掘中体现得淋漓尽致,在倾倒废土和清除覆土上方,甚至运送废土路线上的本地植物都被移植到河岸,入侵物种则被消灭掉。

设计和创意。在知乎周刊,与微软、腾讯等庞然大物企业有关的故事,集成“大公司”;一些生僻但有价值的问题,被编成“冷知识”;有些一直存在,基本上不能给出确切答案,却在知乎上找到新视角的问题,我们称之为“老大难”;还有关于时事热点的“热辩论”、“深分析”,以及关于健康、两性、心理、城市的“蓝生活”。知乎周刊并非知乎的ipad客户端,而是幸福科技出品的一个阅读类App,让知识分享更有形式感和收藏价值。

OUTDOOR:您如何看待科学青年的旅行方式呢?

邢立达:这一类人群有他们自己的科学兴趣点,科学青年在旅行中可以获得比普通旅行者更多的知识和信息量,这也为旅行探险赋予了更多本质更深层次的内涵。

OUTDOOR:作为一个普通的旅行者,如何留意身边可能出现的化石呢?需要什么工具以及必要的知识呢?

邢立达:化石一般出现在雨后的冲沟,路边岩层的断面,古今中外的化石基本都这样发现的,只要你有这个心思,加上合适的岩性(沉积岩),多观察就可以发现。当然,如果你能事先了解该地区以往的化石记录会更好。工具无非就是地质锤。

值得说明的是,私人挖掘脊椎动物化石目前不是恰当的行为,有违最新的国家法规。发现大型的化石首先要汇报给国土部门或科研院校。

OUTDOOR:在中国哪些地区容易发现化石呢?

邢立达:如果是恐龙化石,其实除了福建与海南,其他省份都有发现。而无脊椎动物化石、植物化石,就非常多了,但主要是这些年城市化太快,很多化石点被有意无意破坏了。比如在广州闹市区就出土过恐龙蛋,青岛即墨一个小区工地就发现过几千个恐龙足迹。

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